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La chirurgia è un approccio comune per trattare la sindrome del tunnel carpale. Ma la terapia fisica può funzionare altrettanto bene, indica un nuovo studio.

I ricercatori hanno scoperto che la terapia fisica - in particolare la cosiddetta terapia manuale - ha migliorato la funzionalità della mano e del polso e ha ridotto il dolore con la stessa efficacia di un'operazione standard per la condizione.

Inoltre, dopo un mese, i pazienti in terapia fisica hanno riportato risultati migliori rispetto a quelli sottoposti a intervento chirurgico.

"Crediamo che la terapia fisica dovrebbe essere la prima opzione terapeutica per quasi tutti i pazienti con questa condizione", ha detto l'autore dello studio principale Cesar Fernandez de las Penas.

"Se il trattamento conservativo fallisce, allora la chirurgia sarebbe la prossima opzione", ha detto de las Penas, professore di terapia fisica presso l'Università Re Juan Carlos di Alcorcon, in Spagna.

Inoltre, un ulteriore vantaggio della terapia per l'intervento chirurgico può essere un risparmio sui costi, ha osservato.

La sindrome del tunnel carpale si verifica quando il nervo mediano, che va dall'avambraccio al palmo della mano, viene schiacciato al polso. Spesso deriva da movimenti ripetitivi richiesti per il lavoro, come l'uso del computer o il lavoro in catena di montaggio.

I sintomi di solito iniziano gradualmente, con i pazienti che notano intorpidimento e debolezza alla mano e al polso.

La chirurgia per la condizione in genere comporta il taglio di un legamento intorno al polso per ridurre la pressione sul nervo mediano, secondo gli istituti nazionali di salute degli Stati Uniti.

Per questo studio, de las Penas ei suoi colleghi hanno seguito le donne 100 di Madrid che hanno avuto sindrome del tunnel carpale. La metà è stata trattata con la terapia fisica e la metà è stata sottoposta a chirurgia.

Per tre settimane i pazienti in terapia ricevevano sessioni di terapia manuale settimanale di mezz'ora, il che significa che i terapeuti utilizzavano solo le loro mani. I terapeuti si concentrarono sul collo e sul nervo mediano. Inoltre hanno applicato la terapia fisica manuale alla spalla, al gomito, all'avambraccio, al polso e alle dita. Da soli, i pazienti hanno eseguito esercizi di stretching del collo a casa.

Dopo un mese, il gruppo di terapia ha riportato una maggiore funzione quotidiana e una maggiore "forza pizzica" tra il pollice e l'indice rispetto ai pazienti chirurgici. Dopo tre, sei e 12 mesi, tuttavia, i miglioramenti erano simili in entrambi i gruppi. Tutti i partecipanti hanno sperimentato simili riduzioni di dolore.

Il co-autore di studio Joshua Cleland è un professore con il programma di terapia fisica presso la Franklin Pierce University di Rindge, NH "La terapia fisica manuale può essere altrettanto vantaggiosa nel migliorare la funzione e la gravità dei sintomi come la chirurgia nonostante la gravità delle loro condizioni" notando che 38 per cento di quelli del gruppo di terapia ha avuto "grave" sindrome del tunnel carpale.

"Queste tecniche manuali di terapia fisica sono comunemente utilizzate anche negli Stati Uniti e dovrebbero diventare uno standard di pratica per i terapisti fisici che lavorano con i pazienti che hanno sindrome del tunnel carpale", ha detto Cleland.

Il Dr. Daniel Polatsch è co-direttore del New York Hand and Wrist Center al Lenox Hill Hospital di New York City. Tratta diverse centinaia di casi di sindrome del tunnel carpale ogni anno, di cui 15 a 20 per cento richiede un intervento chirurgico.

Il trattamento dovrebbe essere deciso caso per caso, ha detto Polatsch. I casi lievi possono essere trattati con approcci conservativi che possono includere lo splintaggio, le iniezioni, la terapia e la modifica dell'attività, ha aggiunto.

"La chirurgia è necessaria quando c'è debolezza muscolare o atrofia dal nervo che viene compresso al polso", ha detto.

Polatsch ha aggiunto che questo tipo di intervento chirurgico è generalmente sicuro ed efficace.

Tuttavia, le operazioni possono avere complicazioni, ha affermato Cleland. Ha citato una ricerca precedente che ha scoperto che "circa il 25 per cento degli individui sottoposti a chirurgia per la sindrome del tunnel carpale presentano un fallimento nel trattamento con la metà di quelli che richiedono un'ulteriore procedura chirurgica".

Secondo i ricercatori, quasi la metà di tutte le lesioni legate al lavoro sono legate alla sindrome del tunnel carpale. E, più di un terzo che subisce un intervento chirurgico per la condizione, non sono tornati al lavoro otto settimane più tardi.

Poiché questo è stato un piccolo studio incentrato solo sulle donne, gli autori dello studio hanno affermato che gli studi futuri devono esaminare gli uomini.

I risultati dello studio sono stati pubblicati nel numero di marzo del Journal of Orthopaedic & Sports Physical Therapy.